Un veterano y su esposa canalizan el espíritu emprendedor

Un veterano del ejército de los Estados Unidos pensó que iba a retirarse del ejército y trabajar en el campo médico. Pero cuando él y su esposa no pudieron encontrar un programa de cuidado de niños de calidad, su empresa en casa se convirtió en una operación de seis ubicaciones.  

DELAWARE – Sólo tres años desde su jubilación del Ejército de los EE. UU., Phil Kitson, que fue formalmente entrenado como enfermero practicante autorizado (Licensed Practicing Nurse, LPN), nunca soñó que él y su esposa administrarían una empresa de guardería en auge con seis ubicaciones. 

Hoy la guardería está prosperando, pero iniciarla requirió mucho trabajo.

“No sabía que quería dirigir una empresa de guardería; imaginé que me mantendría con la enfermería durante la jubilación”, expresó el veterano Phil Kitson. “Incluso después de dos centros exitosos, honestamente no vi esto como una función de tiempo completo”.

Raíces en el Ejército de los EE. UU.

Kitson ingresó al Ejército de los EE. UU. en el 17 como técnico médico de emergencias (Emergency Medical Technicians, EMT) y enfermero practicante autorizado (Licensed Practicing Nurse, LPN). Fue asignado a San Antonio, Texas, para un entrenamiento de seis meses. Puesto que no tenía un automóvil, dependió del transporte público, el cual resultó ser donde conoció a su esposa, Aretha. La pareja se casó en el 1996.

La última asignación de Phil, que comenzó en el 1997, llevó a la pareja a Delaware, donde ayudó con el entrenamiento en las escuelas locales de LPN.

Embarazada de su hijo menor de tres hijos, Aretha estaba preocupada porque la pareja no podía encontrar un lugar que creían que proporcionaría un cuidado de niños seguro y estimulante sin una lista de espera de un año para un bebé.

“Decidí que quería quedarme en casa y abrir mi propia guardería. Con el tiempo, la matrícula aumentó hasta el punto que necesitábamos mudarnos de la casa, principalmente porque vimos la oportunidad de expandirla”, expresó Aretha.

Un día, mientras hacía mandados, vio un lugar en alquiler que era propiedad de un oficial militar retirado de la Fuerza Aérea. Los Kitson aprovecharon la oportunidad e inmediatamente renovaron el edificio de 6000 pies cuadrados, esperando que pudieran inscribir hasta 20 niños.

“En el 1998, abrimos nuestras puertas a 60 niños y habíamos alcanzado la máxima capacidad dentro del primer mes de apertura. Permanecimos llenos durante 2 años consecutivos, y en nuestro segundo año ganamos un Premio del Gobernador por la Excelencia de la Asociación de Abogadas de Delaware”.

El plan de Phil era retirarse y utilizar su título de LPN; sin embargo, con la frenéticamente exitosa guardería, decidió continuar ayudando a gestionar la empresa. Cuando se retiró en el 2001, la pareja alquiló otro sitio del mismo propietario veterano, el cual también alcanzó plena capacidad poco después de su apertura.

Lo que comenzó como una empresa basada en el hogar, ahora opera bajo el escudo de Kidz Ink. Los Kitson actualmente poseen seis ubicaciones en Delaware en Bear, Smyrna, Middletown y Dover, con 146 empleados y aproximadamente 110 a 130 niños en cada sitio. 

1998 = 1 ubicación, 60 niños inscritos. 2016 = seis ubicaciones, más 660 niños inscritos

Tener una oportunidad

Dado que la pareja no tenía antecedentes en el negocio de guarderías ni historial empresarial, Phil y Aretha no tenían préstamos para abrir los dos primeros centros: eran autofinanciados y empezaron todo desde cero.

“Usamos nuestros dos ingresos, tarjetas de crédito, dinero prestado de mis padres, pero lo más importante, nuestro arrendador nos dio una oportunidad”, expresó Phil. “Nos dio una reducción mientras hacíamos renovaciones y trabajó con nosotros en los problemas del condado. Comprendía lo que intentábamos hacer”.

Mientras tanto, los Kitson investigaron minuciosamente todo, desde cuántos pies cuadrados necesitaban por niño hasta cuántos baños. Incluso tenían que certificar y probar el suelo en una ubicación de la instalación porque anteriormente funcionaba como una fábrica de hielo que utiliza productos químicos.

Cuando la empresa abrió por primera vez, Phil y Aretha no sólo trabajaron todo el día en la guardería, Aretha realizaba un trabajo separado por la noche. Abrían el centro a las 6 a.m., y se quedaban hasta tarde para encerar los pisos después de que se iban los niños luego de las 6 p.m.. Los tres niños de Kitson estaban allí para ayudar durante las renovaciones. La empresa familiar era una operación las 24 horas del día/los 7 días de la semana.

Después de que el segundo centro estaba floreciendo, sabían que querían seguir expandiéndose, pero necesitaban ayuda financiera.

“Fuimos a varios bancos diferentes y finalmente llegamos a PNC. PNC también ayudó con un préstamo adicional y hemos estado con ellos desde entonces”, expresó Phil, un cliente de PNC desde el 2003.

Kathy Lawson, banquera empresarial de PNC, ha estado trabajando con la familia durante toda la relación.

“Hemos trabajado con PNC en múltiples ofertas, y puedo comunicarme con ellos en cualquier momento. Siempre digo que tengo un contador, un abogado y Kathy”, expresó Phil.

Gestión del dinero y el personal militar

Las habilidades militares de Phil Kitson han pasado a su trabajo en la guardería, específicamente sus habilidades de organización financiera.

En el ejército uno aprende a gestionar su personal militar, su misión y a sí mismo. Aprender cómo gestionarlos se puede aplicar a cualquier puesto que elijas desempeñar.

Aunque Phil prefirió el lado de combate del ejército, también hizo una gran cantidad de trabajo administrativo. Aprovechó su amor por los números, que obtuvo de su padre contador, y administró la logística con sus oficiales, incluyendo los presupuestos y el gasto unitario.

Ahora gestiona las finanzas de Kidz Ink., mientras que Aretha maneja las operaciones de guardería y el personal.

La pareja emplea su propio sistema de controles y equilibrios que a Phil le gusta llamar la ‘separación de la iglesia y del estado’.

“La mayoría de nuestros amigos nos preguntan cómo podemos trabajar juntos todo el tiempo, pero simplemente nos reunimos y lo resolvemos”, él expresó. “Ella elige los muebles, y yo le digo si podemos pagarlos”.

Familia Kitson
El emprendimiento corre en la familia Kitson -- La hija Raven, ahora con 25 años, abrió una empresa que vendía productos capilares a tan solo 19 años. La familia Kitson (desde la izquierda): Aretha, Raven, Javon, Kasean y Phil

El futuro de Kidz Ink.

Los Kitson continúan pensando en cómo pueden fomentar su amor por los negocios y la guardería.

“Hemos tenido un buen viaje en los últimos 18 años”, expresó Kitson. “Tienes que poner tanto tiempo y esfuerzo en tu empresa. Muchas personas miran el brillo de nuestra empresa, pero no se dan cuenta del arduo trabajo que se necesita para que sea así. Tienes que realizar mucho trabajo antes de poder ver que el pedazo de carbón comienza a brillar”.

Los Kitson han sido abordados por muchas personas para obtener consejos sobre cómo abrir una guardería, incluso una guardería en un casino de Pensilvania. También se han convertido en una referencia en su área local para el asesoramiento de negocios.

“He tenido personas que acuden a mí para obtener consejos sobre cómo comenzar con la apertura de una empresa. Creo en asesorar a la gente cuando se puede, en base a sus experiencias”, expresó Phil.

Siempre digo que es importante consultar a las personas y hacer preguntas, pero para tener éxito tienes que hacer tu investigación y simplemente estar dispuesto a hablar sobre las cosas que necesitas escuchar, no sólo lo que quieres escuchar.

Ahorrar

Phil Kitson
El veterano Phil Kitson gestiona el lado financiero de la empresa y Aretha dirige el personal y la guardería
Logotipo de Kidz Ink

“Tener a mi cónyuge como socio comercial siempre es un reto, pero trabajamos bien juntos. Cuando uno puede ser débil en un área, el otro es fuerte. Nos equilibramos mutuamente”. – Aretha Kitson 


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